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La mina subterránea de cobre más grande del mundo costará 4.200 millones de dólares

EFE - 10:54 - 18/10/2015
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    Foto: Codelco

    La mina de cobre Chuquicamata, de la chilena Codelco, está inmersa en un megaproyecto que la transformará en el mayor yacimiento subterráneo del mundo y prolongará su vida útil más de medio siglo.

    El proyecto, en el que se invertirán 4.200 millones de dólares y trabajan unas tres mil personas, es un prodigio de la ingeniería e incorpora procesos y tecnologías únicas en la industria minera.

    "Convertir un yacimiento a cielo abierto que lleva explotándose más de cien años en una mina subterránea es algo único en el mundo, no existe un desafío equivalente hoy en día de la envergadura de lo que Codelco está realizando", explica a Efe Víctor Pérez, gerente de Planificación Comercial y Desarrollo de Mercados de la empresa.

    Enclavada en la norteña región de Antofagasta, en pleno desierto de Atacama y cerca de la ciudad de Calama, Chuquicamata es una mina emblemática de la empresa estatal Codelco y durante muchos años fue la explotación minera a rajo abierto más grande del mundo.

    El yacimiento, que en 2014 produjo más de 340.000 toneladas métricas de cobre, fue uno de los estandartes de Codelco durante la última década, cuando el súper ciclo de los precios de las materias primas le reportó ingresos millonarios a las arcas públicas chilenas.

    El precio del metal rojo ha caído y Codelco ha puesto en marcha un severo plan de austeridad. Pero a fines del siglo pasado, mucho antes de que se llegara a la situación actual, la compañía comenzó a estudiar la posibilidad de convertir Chuquicamata en una mina subterránea.

    Los ingenieros descubrieron que debajo del rajo actual hay, al menos, 4.300 millones de toneladas de mineral. Y el proyecto Chuquicamata Subterránea, que empezará a funcionar en 2019, pretende explotar 1.760 millones de toneladas de mineral de cobre y molibdeno hasta 2058, lo que equivale a 140.000 toneladas diarias.

    La enorme cantidad de reservas de cobre que descansan bajo tierra y otros factores operativos llevaron a Codelco a concluir que la mejor alternativa era una operación subterránea, algo poco habitual en el mundo del cobre, explica a Efe Edisson Pizarro, director de Innovación y Tecnología Aplicada del proyecto.

    "Los costos de transporte son cada vez más elevados. Por la profundidad del rajo, cada camión tiene que recorrer unos 20 kilómetros para entrar, cargar mineral y salir", señala Pizarro, un experto en minería subterránea que lleva cuatro años trabajando en el proyecto Chuquicamata Subterránea.

    También ha incidido la caída sostenida de la ley del cobre, que es la concentración de mineral en las rocas y el material que se extrae.

    Según Pizarro, cuando la mina opere bajo la superficie la ley promediará un 0,71 %, lo que significa que por cada cien kilos de material extraído habrá 710 gramos de cobre, un porcentaje levemente superior a la media de la industria.

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